viernes, diciembre 02, 2011

¿Cuándo salimos de África?

Nuevas investigaciones revelan la fecha y la identidad de los primeros humanos modernos que emigraron del continente negro.

Afortunadamente, la ciencia nunca es definitiva. La opinión más cercana a la verdad de ayer, se ve relegada cuando nuevos descubrimientos nos acercan un poco más a esa inalcanzable “verdad última”.

Hasta ahora, los indicios más seguros que teníamos eran los de los geneticistas, que nos aseguraban que nuestros ancestros habían abandonado su hogar original en el corazón de África hace unos 70 000 años para extenderse por el Cercano Oriente.

Sitios_arqueológicos_del_Complejo_Nubio_de_Arabia

Sitios Arqueológicos del Complejo Nubio de Arabia: Jebel Urayf (1), Jebel Naquah (2), Nazlet Khater (3), Abydos (4), Makhadma (5), Taramsa Hill (6), Sodmein Cave (7), Kharga Oasis (8), Bir Tarfawi (9), Bir Sahara (10), Abu Simbel (11), Jebel Brinikol (12), 1035 (13), 1038 (14), Sai Island (15), Gorgora Rockshelter (16), K'One (17), Hargeisa (18), Shabwa (19), Wadi Wa'shah (20), Aybut Al Auwal (21), Aybut Ath Thani (22), Mudayy As Sodh (23), y Jebel Sanoora (24).
© Plos ONE

 Sin embargo, el Cercano Oriente de hace más de 100 000 años bullía de humanos modernos. Esto es al menos lo que nos dice una serie de nuevos descubrimientos arqueológicos en el sultanato de Omán, enclavado en la esquina sureste de la península arábiga, que nos revelan el momento y la identidad de uno de los primeros grupos de humanos modernos que emigraron de África.

Quizás era posible descartar las anteriores evidencias cuando los homínidos de Skhul/Qafzeh eran los únicos conocidos, pero las poblaciones que se extendieron desde Levante hasta Arabia meridional no se desvanecieron simplemente para ser reemplazadas hace unos 70 000 años.

Esto nos deja con un problema: o los geneticistas se equivocan cuando fechan la expansión de los humanos modernos L3 hace 70 000 años, o se equivocan cuando ubican su origen en África. Sin embargo, la evidencia arqueológica y la genética podrían reconciliarse si la expansión de los humanos modernos L3 hubiera ocurrido durante las condiciones súper-áridas del MIS 4 (Marine Isotope Stage 4, aproximadamente 60 000 años AP), después de haberse establecido allí en los buenos tiempos de la época precedente.

El caso es que un equipo internacional de arqueólogos y geólogos liderados por el Dr. Jeffrey Rose de la Univ. de Birmingham que ha estado trabajando en las montañas de Dhofar, al sur de Omán, ha encontrado más de 100 sitios que guardaban artefactos MSA (Middle Stone Age = Mesolítico) nubios. Estos artefactos son herramientas de piedra bien conocidas por todo el valle del Nilo; sin embargo, esta es la primera vez que estos sitios son encontrados fuera de África.

Núcleos_MSA_nubios_tipo_1_de Alwut_Al_Auwal

Núcleos MSA nubios tipo 1 de Alwut Al Auwal
© PLosONE

 Según los investigadores, la evidencia de Omán proporciona “un rastro de “migas de pan” de piedra” dejado por humanos tempraneros a lo largo del Mar Rojo en su camino fuera de África.

“Después de una década de búsqueda en el sur de Arabia tras alguna clave que nos ayudara a comprender la expansión humana primitiva, hemos encontrado al fin el “arma humeante” de su salida”, dice Rose. “Lo que lo hace tan emocionante”, agrega, “es que la respuesta se encuentra en un escenario que nunca antes había sido considerado”.

Utilizando una técnica conocida como OSL (Optically Stimulated Luminiscence = Luminiscencia Ópticamente Estimulada) para fechar uno de los sitios de Omán, los investigadores determinaron que los fabricantes de estas herramientas de piedra habían entrado en Arabia hace unos 106 000 años, o incluso antes.

Lo que resulta más sorprendente es que estos sitios se hallaron tierra adentro, contrariamente a la teoría aceptada actualmente de que los primeros grupos humanos se movieron a lo largo de la costa del sur de Arabia.

“Aquí vemos un ejemplo de desconexión entre los modelos teóricos enfrentados a la evidencia real en el terreno”, dice el co-autor Prof. Anthony Marks de la Univ. Metodista del Sur. “La hipótesis de la expansión costera parece razonable en el papel, pero realmente no hay una evidencia arqueológica que la sustente. La genética predice una expansión fuera de África a partir de hace unos 70 000 años, y sin embargo hemos visto tres descubrimientos separados publicados este año que evidencian la presencia de humanos en Arabia miles, si no decenas de miles, de años antes de esa fecha”.

La presencia de estos sitios corresponde a un período húmedo durante la historia climática de Arabia, cuando caían copiosas lluvias por toda la península que convirtieron a sus desnudos desiertos en praderas lujuriosas.

Indice_pluvial_de_Arabia_durante_los_últimos_80000_años

Indice pluvial de Arabia durante los últimos 80 000 años.
© Dieneke

“Durante un tiempo”, remarca Rose, “el sur de Arabia se convirtió en un paraíso verde rico en recursos: grandes presas de caza, abundante agua dulce, y un pedernal de alta calidad con el que fabricar herramientas de piedra”.

Lejos de ser pescadores, parece que los primeros humanos que se extendieron desde
África fueron cazadores oportunistas que recorrían una red de ríos como si fueran autovías.

Si estos pioneros fueron o no capaces de sobrevivir en Arabia durante las condiciones híper-áridas de la última Edad de Hielo es otro asunto, un misterio que requerirá que los arqueólogos continúen peinando los desiertos de Arabia del sur.

NOTAS

NOTA 1: La identidad taxonómica de los fabricantes de herramientas MSA del complejo nubio es desconocida, ya que no se ha descubierto ninguna evidencia ósea que estuviera asociada con este conjunto. Aunque algunas formas arcaicas pudieron haber persistido en otras partes de África durante esa época, la distribución de restos humanos anatómicamente modernos sugiere que el Homo sapiens es el candidato más probable para haber ocupado el noreste de África durante el Pleistoceno Tardío.

NOTA 2: La similitud entre los complejos africanos y los complejos arábigos tardíos sugiere que estos sitios fueron más o menos contemporáneos. Estuvieron separados por un período insuficiente como para que se desarrollaran entre las regiones características tecnológicas derivadas independientemente. Como el Complejo Nubio Tardío de Aybut Al Auwal está fechado como MIS 5c, ligeramente anterior al Complejo Nubio Tardío en África, debemos permanecer abiertos a la posibilidad de que el Complejo Nubio Tardío se originó en Arabia, y más tarde se extendió hacia atrás otra vez, en el África nororiental.

NOTA 3: Aunque el sur de Arabia experimentó períodos sucesivos de aridez extrema después del MIS 5, los archivos terrestres documentan otro incremento de las precipitaciones en el interior de Arabia durante el MIS 3 temprano, lo que podría haber permitido un intercambio demográfico sur-norte hace entre 60 a 50 mil años. Las poblaciones de Arabia podrían haberse extendido hacia el norte durante esa época, llevando con ellos una tecnología derivada de la nubia basada en la producción de puntas alargadas extraídas de núcleos bi-direccionales Levallois, que es el sello de la transición del paleolítico medio al superior en el levante.

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Fuentes utilizadas y artículos relacionados:

- The Nubian Complex in southern Arabia, 106 thousand years ago
- Oman discoveries identify one of the first humans out of Africa
- Skhul and Qafzeh hominids
- Recent African origin of modern humans
- The "Upper Paleolithic" of South Arabia
-Northern Iberian abrupt climate change dynamics during the lastglacial cycle: a view from lacustrine sediments
- Levallois technique

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